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Nikola «Vooch» Vucevic, pivot monténégrin à l’accent suisse en NBA

Avec 18 points et 11,5 rebonds de moyenne, Nikola Vucevic s’est parfaitement intégré dans sa nouvelle franchise, à Chicago. Ses performances sont les bienvenues pour épauler DeMar DeRozan et Zach LaVine, ses deux coéquipiers qui ont participé aux All-Star Games. Le pivot monténégrin né à Morges (VD) est bien parti pour disputer les play-off pour la première fois sous le mythique maillot des Bulls.

Chicago Bulls center Nikola Vucevic, right, is defended by Cleveland Cavaliers center Evan Mobley, left, during the first half of an NBA basketball game, Saturday, March 12, 2022, in Chicago. (AP Photo/Kamil Krzaczynski)

Le basketteur Nikola Vucevic.

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Une ligne de statistiques impressionnante, plusieurs participations aux play-off et deux sélections aux All-Star Games: Nikola Vucevic est bel et bien devenu un grand de la NBA. Fils de Borislav Vucevic, ancien ailier monténégrin de l’équipe du SF Lausanne, Nikola a vu sa vie rythmée par la carrière de son père. Né à Morges, c’est en Belgique que le Vaudois a passé la majeure partie de son enfance, son père évoluant avec Bruxelles, Aalst, puis Liège. Après s’être retiré des parquets, «Boro» décide de rentrer au pays avec sa famille, sans se douter que ce retour au Monténégro va marquer l’ascension d’une future star de la NBA.

Inspiré par l’héritage laissé par son père et baigné dès son plus jeune âge dans l’univers du basket, Nikola Vucevic se fait vite remarquer dans son pays: le pivot de 2 m 11 est même élu meilleur jeune joueur du Monténégro en 2007. Bercé par les exploits de son idole, Dirk Nowitzki, en NBA, Nikola tente le rêve américain. En 2008, il rejoint l’Université de Caroline du Sud, où il évolue sous les couleurs des Trojans. Après une formation universitaire concluante, le jeune Monténégrin est fin prêt pour la NBA.

En juin 2011, Nikola est drafté en seizième position par les 76ers de Philadelphie. Il commence sa carrière professionnelle un mois plus tard sous le maillot du Budućnost Podgorica. La faute au lock-out instauré en NBA, dû à des problèmes entre le syndicat des joueurs et les propriétaires de la ligue. Cet épisode passé, le jeune talent retourne à Philadelphie, pour commencer la saison 2011-2012 de la NBA.

 CHICAGO, IL - FEBRUARY 14: Chicago Bulls center Nikola Vucevic 9 drives to the basket for a layup during a NBA, Basketball Herren, USA game between the San Antonio Spurs and the Chicago Bulls on February 14, 2022 at the United Center in Chicago, IL. Photo by Melissa Tamez/Icon Sportswire NBA: FEB 14 Spurs at Bulls Icon22021429

Le basketteur Nikola Vucevic.

imago images/Icon SMI

L’année suivante, le pivot européen est impliqué dans un long trade qui l’envoie au Magic d’Orlando, orphelin de la star Dwight Howard. Sous le maillot bleu et blanc, le «Vooch», son surnom, va se forger une des meilleures longévités de la NBA. Neuf années pendant lesquelles son style européen fera les beaux jours du Magic. Son placement intelligent compense des lacunes physiques, il démontre une technique aussi efficace sur des shoots à mi-distance qu’à longue distance. Pour sa première saison à Orlando, il bat par exemple le record de rebonds pendant un match, quand le Magic affronte le Miami Heat, en prenant 29 rebonds, effaçant le précédant record de 28 détenu par Shaquille O’Neal depuis 1993. Il s’impose lors de son passage à Orlando comme le franchise player et y connaît ses premières sélections chez les All-Star, en 2019 et en 2021.

Le 25 mars 2021, le «Vooch» est inclus dans un échange vers la mythique franchise des Chicago Bulls. Il y retrouve le Californien DeMar DeRozan, avec qui il a partagé ses années universitaires chez les Trojans. Avec Zach LaVine, ils forment un trio de rêve. Au niveau des statistiques, on va jusqu’à les comparer à la fabuleuse triplette des années 1990 Jordan-Pippen-Rodman. A leur tour d’aller chercher la victoire lors des play-off en décrochant le titre en NBA et de faire ainsi honneur à leurs aînés, Pour rappel, ceux-ci l’ont réalisé six fois…

Par Noa Inthavong publié le 15 mars 2022 - 08:36